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Recargar los suelos con carbono podría hacer que las granjas sean más productivas

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Foto/mundoagropecuario.com

Convertir los desechos de cosecha y el papel desechado en un material llamado biochar podría ayudar a capturar el carbono de la atmósfera y almacenarlo en el suelo al tiempo que ayuda a enriquecer las tierras de cultivo.


por Steve Gillman, de la revista Horizon , Horizon: la revista de investigación e innovación de la UE


Históricamente, la agricultura ha sido una industria circular donde los cultivos utilizan nutrientes en el suelo para crecer, que luego se reemplazan a través de compost o estiércol. Pero la globalización y la industrialización de la cadena de suministro de alimentos han interrumpido este ciclo, impulsando prácticas agrícolas que han ayudado a degradar un tercio de la tierra del planeta.

Los científicos ahora están buscando formas de abordar este problema con un enfoque que no solo restaurará los nutrientes al suelo, sino que también ayudará a compensar las emisiones de gases de efecto invernadero producidas por la agricultura.

«Las tierras agrícolas podrían funcionar como sumideros de carbono «, dijo el Dr. Jan Mumme, ingeniero agrónomo de la Universidad de Edimburgo en el Reino Unido. «Esto probablemente no funcionaría con la ganadería intensiva, pero la producción sostenible de cultivos y los sistemas agrícolas integrados (un equilibrio entre cultivos y ganado) podrían hacerlo, y el biochar es una forma de ayudar».

El biochar es una sustancia formada por biomasa, como desechos de madera y cultivos, lodos de depuradora y desechos de papel, que se calienta a 400-800 ° C bajo condiciones de oxígeno limitadas para hacer un producto similar al carbón. Esto se puede agregar al suelo, donde no solo almacena carbono, sino que también interactúa con los microbios en los suelos para mejorar su capacidad de capturar nutrientes adicionales y carbono del suelo .

Hasta ahora, sin embargo, el biochar ha recibido resultados mixtos cuando se analizan sus efectos sobre los suelos y los rendimientos de los cultivos.

Desperdicio de papel

«Hay muchos trabajos de investigación en los que los autores investigan los efectos del biochar en los rendimientos de los cultivos y hay un alto rango de resultados positivos, pero también docenas de estudios que mostraron un resultado negativo», dijo el Dr. Mumme, quien coordinó un proyecto de investigación llamado CarboPlex, que ha desarrollado un producto de biochar que podría ayudar a las granjas a capturar más carbono en su suelo.

La investigación realizada por el equipo de CarboPlex descubrió que el biochar puede tener mejores efectos en los suelos cuando se usa primero en otro proceso. Desarrollaron un material llamado CreChar, que está hecho de desechos de papel y combina carbono y nutrientes minerales que se pueden usar como aditivos en la producción de biogás.

Al final del proceso de biogás, hay un subproducto llamado digestato que, según CarboPlex, aumenta el valor de CreChar al absorber más nutrientes. Este digestato se puede usar como fertilizante orgánico en lugar de fertilizantes minerales hechos por combustibles fósiles.

«Con un potencial anual en el Reino Unido de 900,000 toneladas de este biofertilizante, creo que esto podría ahorrar 60,000 toneladas de emisión de dióxido de carbono simplemente reemplazando los fertilizantes minerales de nitrógeno», dijo el Dr. Mumme.

Además, el Dr. Mumme dice que se podrían evitar otras 619,000 toneladas de emisiones de CO2 solo en el Reino Unido cada año reutilizando 180,000 toneladas de desechos de papel para crear CreChar. Esto no solo evitaría la incineración de desechos de papel , sino que también alentaría el uso de biogás en lugar de combustibles fósiles y mejoraría la capacidad del suelo para almacenar carbono.

Estiércol animal

«La agricultura como debería ser, o como lo fue durante miles de años, es el mejor ejemplo de la economía circular», dijo el Dr. Mumme. Sin embargo, una gran parte de la cadena de suministro de alimentos en Europa ahora comienza en países o regiones que se especializan en la producción en masa de productos individuales para la exportación. En Brasil y los Estados Unidos, por ejemplo, los productores de soja cultivan el alimento para los ganaderos en Europa.

Recargar los suelos con carbono podría hacer que las granjas sean más productivas
El Dr. Mumme estima que 60,000 toneladas de CreChar podrían capturar o prevenir un total de 619,000 toneladas de emisiones de CO2 solo en el Reino Unido. Crédito: CheChar

«Es muy poco probable que embarquen cargas de estiércol (serán enviadas) de regreso a Brasil o los Estados Unidos, por lo que los agricultores allí producen su soya y otros cultivos con fertilizantes artificiales hechos con combustibles fósiles «, dijo el Dr. Mumme. Mientras tanto, en muchos países europeos, la mezcla de estiércol animal puede contaminar el agua subterránea local.

Es este tipo de práctica la que está agotando los suelos de su potencial de captura de carbono porque los desechos orgánicos nunca regresan al suelo del que se extraen. Sin este material orgánico, los ecosistemas microbianos subterráneos no pueden descomponerlo y almacenar el carbono que contiene en el suelo.

Pero si la industria agrícola pudiera usar el biochar para ayudar a enriquecer los suelos de estos microbios, podría reducir el impacto ambiental del sector, que actualmente representa una quinta parte de las emisiones totales del mundo.

«Tenemos muchos lugares en el mundo donde el carbono del suelo se está agotando, empeorado por el cambio climático», dijo el Dr. Mumme. «No hay una solución dorada, pero hay algunas soluciones que son más viables».

Pasarán algunos años antes de que productos como CreChar estén ampliamente disponibles en escalas industriales, pero mientras tanto, los agricultores ya pueden comenzar a mejorar su potencial de captura de carbono. Esto requiere mejores prácticas agrícolas, como no arar, usar cultivos rotativos, compostar y administrar el pastoreo del ganado en los pastizales, según el Dr. Ashish Malik, ecólogo microbiano de la Universidad de California, Irvine en los Estados Unidos.

«Algunas de estas prácticas ya se están implementando, pero simplemente no hay suficiente trabajo sobre la fisiología microbiana», dijo.

Los microorganismos del suelo actúan como guardianes del suelo: controlan los niveles de nutrientes que las plantas necesitan para crecer al descomponer el material biológico muerto. Este proceso ayuda a mantener los suelos resistentes, productivos y aumenta la cantidad de carbono que pueden capturar. Tener una mejor comprensión de cómo lo hacen podría ayudar a fomentar una mayor aceptación de las prácticas agrícolas que apoyan la actividad microbiana y su capacidad para capturar carbono.

El Dr. Malik fue el coordinador de Terra-Micro-Carbo, un proyecto de investigación recientemente completado que examinó los microbios del suelo en diferentes granjas, que varían de una práctica agrícola intensiva de baja a alta.

El proyecto encontró que en las granjas menos intensivas que tenían niveles de pH casi neutros en el suelo había un mayor crecimiento microbiano y más carbono almacenado. La historia fue mucho más complicada en suelos ácidos donde el crecimiento microbiano era una restricción mayor en las tasas de descomposición.

Comunidades

Los investigadores también analizaron comunidades de microbios del suelo en 56 granjas diferentes y agruparon sus rasgos en tres áreas clave: eficiencia de crecimiento, adquisición de recursos y tolerancia al estrés. Estos tres rasgos se combinan dentro de una comunidad microbiana para regular eficientemente los suelos y maximizar la captura de carbono.

«No solo es importante desde el punto de vista de la agricultura, sino también las perspectivas generales de modelado», dijo el Dr. Malik.

Terra-Micro-Carbo tiene como objetivo compartir sus hallazgos para su uso en modelos climáticos para ayudar a calcular el potencial de almacenamiento de carbono de las granjas.

En última instancia, este trabajo podría ayudar a dirigir a los agricultores y a los responsables políticos hacia decisiones que promuevan una agricultura más respetuosa con el clima y, por lo tanto, reduzcan el impacto que la industria tiene en el medio ambiente mundial.

*Tomado de: https://mundoagropecuario.com/recargar-los-suelos-con-carbono-podria-hacer-que-las-granjas-sean-mas-productivas/

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