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El plátano se está muriendo. La carrera está por reinventarlo antes de que sea demasiado tarde

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Foto/Wilson Hennessy

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urante el verano de 1989, Randy Ploetz estaba en su laboratorio, al sur de Miami, cuando recibió un paquete de Taiwán. Ploetz, quien había obtenido su doctorado en patología de plantas cinco años antes, estaba recolectando enfermedades del banano y regularmente recibía paquetes misteriosos que contenían patógenos extraídos del suelo de plantaciones remotas. Pero mirando su microscopio, Ploetz se dio cuenta de que este patógeno taiwanés era diferente a cualquier enfermedad del banano que había encontrado antes, por lo que envió la muestra para pruebas genéticas. Era Tropical Race 4 (TR4), una cepa del hongo Fusarium oxysporum cubense que vive en el suelo, es impermeable a los pesticidas y mata las plantas de banano al ahogarlas con agua y nutrientes. Era un patógeno que consumiría las siguientes tres décadas de su vida profesional.

TR4 solo afecta a un tipo particular de plátano llamado Cavendish. Hay más de 1,000 variedades de banano en el mundo, pero Cavendish, que lleva el nombre de un noble británico que cultivó la fruta exótica en sus invernaderos en el borde del Peak District, constituye casi todo el mercado de exportación. El plátano de manzana brasileño, por ejemplo, es pequeño y agrio con carne firme, mientras que el regordete Pisang Awak, un alimento básico en Malasia, es mucho más dulce que el Cavendish. Pero ningún plátano se ha vuelto tan ubicuo como el Cavendish, que representa el 47 por ciento de toda la producción mundial de la fruta. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación , esto equivale a 50 millones de toneladas de bananas Cavendish cada año, el 99 por ciento de todas las exportaciones mundiales de bananas.

El Reino Unido, que importa cinco mil millones de bananas cada año, se ha acostumbrado a este suministro aparentemente interminable de frutas baratas y nutritivas enviadas desde plantaciones a miles de kilómetros de distancia a través del Atlántico. Pero la industria bananera de alto volumen y bajo margen se ha estado balanceando en el filo de la navaja durante décadas. “Se ve muy estable porque estamos obteniendo bananas, pero los costos ambientales y sociales que permiten que eso suceda han sido altos”, dice Dan Bebber, un investigador de la Universidad de Exeter que trabaja en un proyecto financiado por el gobierno del Reino Unido destinado a asegurando el futuro del plátano. Si una parte de esta cadena de suministro herida se rompe, toda la industria de exportación podría derrumbarse.

A pesar de su ubicuidad, Cavendish es una especie de valor genético atípico entre los cultivos: debido a que tiene tres copias de cada cromosoma, es estéril y solo puede reproducirse creando clones de sí mismo. Esto hace que Cavendish sea un cultivo ideal para crecer a escala: los agricultores saben cómo una plantación de plátanos Cavendish responderá a los pesticidas, qué tan rápido madurará su fruta, cuántos plátanos producirá cada planta. “Sabes lo que va a pasar con un plátano Cavendish cuando lo recojas”, dice Bebber. “Cuando lo pones en un recipiente refrigerado, sabes exactamente lo que va a salir del otro extremo la mayor parte del tiempo”. Las plantas de Cavendish son cortas, por lo que no se revientan fácilmente en un huracán, son fáciles de rociar con pesticidas, y producen de manera confiable muchas bananas.

Al concentrar todos sus esfuerzos en Cavendish, los exportadores de banano han creado un sistema que permite que una fruta tropical cultivada a miles de kilómetros de distancia aparezca en las estanterías de los supermercados en el Reino Unido por menos de £ 1 por kilo, socavando frutas como las manzanas que se cultivan en docenas de variedades mucho más cercanas a casa. “La gente quiere plátanos baratos”, dice Bebber. “El sistema está configurado para un cultivo muy uniforme”. Para decirlo sin rodeos, la uniformidad equivale a mayores ganancias por planta para los productores de banano. “Son adictos a Cavendish”, dice Ploetz, hoy profesor de 66 años en el Centro de Investigación y Educación Tropical de la Universidad de Florida. Es esta uniformidad genética la que sienta las bases para una industria de exportación de $ 8 mil millones al año.

Una plantación de banano infectada con TR4 cerca de Darwin, Australia. Para tratar de evitar su propagación, la región está sujeta a reglas de bio-cuarentena.

Jeff Daniels

El Cavendish no siempre ha sido popular. Antes de la década de 1950, el plátano de elección de Europa y América era el Gros Michel, un plátano más cremoso y dulce que dominaba el mercado de exportación. A diferencia del Cavendish, que necesitaba ser transportado en cajas para proteger su piel frágil, el Gros Michel de piel gruesa y robusta era ideal para viajes largos y accidentados a través del Atlántico. En ese momento, el Cavendish de piel delgada y ligeramente soso era visto como un plátano de segunda categoría.

Sin embargo, Gros Michel tenía una debilidad. Era susceptible a Tropical Race 1 (TR1), una cepa anterior del Fusariumhongo. El TR1 se detectó por primera vez en América Latina en 1890 y, en los 60 años que siguieron, destruyó las plantaciones de banano en América Latina, lo que le costó a la industria $ 2.3 mil millones en términos actuales. Frente a ninguna otra opción, las principales empresas bananeras cambiaron la producción a su plátano de respaldo: el Cavendish. En 1960, el mayor exportador de banano del mundo, United Fruit Company (ahora llamado Chiquita) comenzó a cambiar a Cavendish, siguiendo el ejemplo de su rival más pequeño, Standard Fruit Company (ahora llamado Dole), que cambió en 1947. A pesar de todas sus deficiencias, el Cavendish tenía una gran ventaja sobre el Gros Michel, que desapareció de los supermercados de EE. UU. Para siempre en 1965: era completamente resistente al TR1.

Pero Cavendish no tiene defensa contra TR4. Cuando Ploetz se encontró por primera vez con el nuevo patógeno, solo se reportaron algunas infecciones sospechosas. En 1992, Ploetz recibió paquetes que contenían TR4 de plantaciones en Indonesia y Malasia. “En ese momento, todo lo que sabíamos era que era un nuevo patógeno”, dice. “No sabíamos qué esperar en cuanto a sus implicaciones más amplias. Cuantas más muestras obtuvimos de estas plantaciones de exportación, más comenzamos a darnos cuenta de que este era un problema mayor de lo que habíamos anticipado ”, recuerda. Su predicción resultó ser inquietantemente precisa.

En 2013, TR4 se encontró por primera vez en Mozambique. Ploetz cree que se había llevado en las botas y el equipo de los plantadores de banano del sudeste asiático. El patógeno ahora ha viajado a Líbano, Israel, India, Jordania, Omán, Pakistán y Australia. En 2018, se encontró en Myanmar. “Luego, en el sudeste asiático”, dice Ploetz. “Está en todas partes.”

Cuando golpea TR4, la destrucción es casi total. “Parece que alguien se fue a la plantación con un herbicida”, dice Ploetz. “Hay grandes áreas que ya no tienen ninguna planta en absoluto”. El hongo, que puede vivir sin ser detectado en el suelo durante décadas, ingresa a las plantas de banano a través de sus raíces y se propaga al tejido conductor de agua y nutrientes en el interior, y finalmente mata de hambre planta de alimentacion. De dos a nueve meses después de haberse infectado, la planta, ahuecada desde el interior, se derrumba sobre sí misma. El suelo en el que creció, ahora plagado de hongos, es inútil para cultivar plátanos.

A medida que TR4 se arrastra por todo el mundo hacia América Latina, la uniformidad genética de Cavendish comienza a parecer una maldición. Ploetz estima que TR4 ya ha matado más plátanos Cavendish que las plantas Gros Michel matadas por TR1, y, a diferencia de la epidemia anterior, no hay un plátano resistente a TR4 listo para reemplazar al Cavendish. Y el tiempo para encontrar una solución se está agotando rápidamente. “La pregunta es, ‘¿cuándo va a venir aquí?'”, Dice Ploetz. “Bueno, puede que ya esté aquí”.

Hasta ahora, América Latina, que cultiva casi todas las bananas de exportación del mundo, incluidas las de Estados Unidos y Europa, ha escapado del TR4. Pero, dice Ploetz, es solo cuestión de tiempo. “Nuestra preocupación en América Central es que si alguien tiene un brote en su propiedad, van a mantener la boca cerrada, y luego se habrá extendido ampliamente para cuando la gente se dé cuenta de que está allí”, dice.

Enfrentados a una crisis que podría hacer que Cavendish desapareciera para siempre, un puñado de investigadores se apresura a utilizar la edición de genes para crear una mejor banana y llevar
al mercado la primera Cavendish resistente a TR4 del mundo . Para llegar allí, se enfrentarán no solo a las limitaciones de la tecnología, sino también a la resistencia de legisladores, ambientalistas y consumidores que desconfían de los cultivos transgénicos. Pero a medida que TR4 se acerca a América Latina, la edición de genes puede ser la última oportunidad que tenemos de salvar el plátano que hemos elegido por encima de todos los demás.

Christina Pignocchi, científica principal de Tropic Biosciences, inspecciona una cosecha de plantas de banano Cavendish que crecen en su invernadero en un parque de investigación en Norwich.

Foto/Dan Burn-Forti

Enun campo en las afueras de un pequeño pueblo llamado Humpty Doo en el Territorio del Norte escasamente poblado de Australia, una solución a la epidemia TR4 ha estado creciendo durante los últimos seis años. “En el Territorio del Norte, [TR4] se encuentra en prácticamente todas las áreas de cultivo de banano”, dice James Dale, profesor de la Universidad Tecnológica de Queensland en Brisbane. “La mayoría de las plantaciones todavía están cerradas”. Pero en ese campo, los únicos plátanos Cavendish resistentes a TR4 del mundo han prosperado, mientras que a su alrededor, las plantas han sucumbido.

Durante ocho años, la clave para crear plátanos resistentes a TR4 permaneció encerrada en el laboratorio de Dale. En 2004, aisló un solo gen de un plátano silvestre llamado Musa acuminata malaccensis . A diferencia de su descendencia distante, es poco probable que Musa acuminata malaccensis se encuentre alguna vez como un adorno de cereal. Sus frutos pequeños y delgados están llenos de más de 60 semillas duras, cada una de aproximadamente medio centímetro de diámetro. Pero la planta no comestible tiene algo más a su favor. Es naturalmente resistente a TR4.

Después de aislar el gen de resistencia – RGA2 – del plátano silvestre, e insertarlo en una planta Cavendish, Dale llegó a un obstáculo. “No se nos permitió llevar el hongo del Territorio del Norte a nuestros invernaderos”, dice. Las estrictas reglas de bio-cuarentena de Australia impidieron que cualquier suelo infectado con TR4 viajara del Territorio del Norte arruinado a Queensland, donde crece la mayoría de las bananas del país.

No fue hasta que recibió una llamada del propietario de una plantación australiana que Dale tuvo la oportunidad de poner a prueba sus plátanos editados. Robert Borsato abrió su plantación de bananos a las afueras de Humpty Doo en 1996, un año antes de que se detectara TR4 en Darwin, a 40 km de distancia. A fines de la década de 2000, la granja de Borsato fue invadida por la enfermedad. Desesperado, se dirigió a Dale en busca de ayuda.

“Le dije, ‘tenemos esta posible solución, pero no tenemos idea de si estas plantas son resistentes, ¿trabajarías con nosotros?'”, Recuerda Dale, de 68 años, que usa gafas sin montura y una barba gris desaliñada. “Y fuimos allí y eso realmente fue bingo”, dice, sonriendo.

La prueba de tres años terminó en 2015, pero pasarían dos años más antes de que Dale publicara sus resultados en la revista Nature Communications . Al final de la prueba, entre el 67 y el 100 por ciento de las plantas sin el gen de resistencia habían sido destruidas o infectadas con TR4. De las cinco líneas de plantas con el gen RGA2 agregado, cuatro tenían tasas de infección mucho más bajas, por debajo del 30 por ciento, y una línea no mostró signos de la enfermedad. Otro conjunto de plantas editadas con un gen de resistencia TR4 de un gusano redondo mostró tasas de supervivencia similares.

Las células editadas con CRISPR se convierten en plántulas de banano. La esperanza es que se conviertan en árboles resistentes a TR4.

Foto/Dan Burn-Forti

Después del éxito de la prueba de campo inicial, Dale está lanzando otro estudio en Humpty Doo, que abarca un área más de diez veces más grande que el sitio original. Espera ver el Cavendish editado a la venta para 2021, los primeros plátanos genéticamente modificados (GM) vendidos en Australia. Serían los primeros plátanos transgénicos vendidos en cualquier lugar, pero otra prueba que Dale está ejecutando, un plan financiado por la Fundación Bill y Melinda Gates para diseñar plátanos Cavendish enriquecidos con vitamina A en Uganda, probablemente llevará a los plátanos australianos al puesto.

Pero los plátanos resistentes a TR4 de Dale aún deben pasar una prueba vital. No ha comido ninguno, ni siquiera a escondidas, insiste, ya que los términos de su licencia de prueba prohíben que cualquiera pruebe la fruta. “En realidad tenemos que aplastarlos y usarlos como mantillo”, dice Dale. En cambio, todos sus plátanos resistentes a TR4, los únicos de su tipo en todo el mundo, se convierten en fertilizantes.

El problema es que las plantas de Dale están clasificadas como organismos genéticamente modificados (OGM). Sus plátanos contienen información genética de dos organismos: el gen de Musa acuminata malaccensis se trasplanta al genoma de Cavendish mediante el uso de bacterias como “lanzadera”. Y bajo la Oficina Australiana del Regulador de Tecnología Genética, la experimentación con OGM solo está permitida bajo condiciones estrictas diseñadas para prevenir cualquier daño potencial a los humanos y minimizar la posibilidad de que las plantas GM se reproduzcan con plantas naturales e introduzcan cambios genéticos. Una preocupación que, en el caso del estéril Cavendish, es innecesaria.

Dale recuerda una prueba de campo de plátanos transgénicos golpeados por un ciclón en el norte de Queensland. “Todas las bananas estaban en el suelo, simplemente fueron derribadas”, dice. A la mañana siguiente recibió una llamada de la Oficina del Regulador de Tecnología Genética preguntándole si había material de plátano GM volado en toda Australia. “Sospecho que sí”, dijo Dale al regulador. Pero debido a que los plátanos Cavendish son estériles, había cero posibilidades de que cualquier ADN de plátano GM perdido se terminara en otra planta. “Los plátanos son, probablemente de todos los cultivos, los más seguros para realizar ensayos de invernadero y de campo en material GM. No hay posibilidad de escapar.

Si su próxima prueba tiene éxito, Dale planea solicitar una licencia de degustación y luego llevar las bananas al mercado. “Durante los próximos cuatro o cinco años que llevará llevar estos plátanos a través del proceso de regulación, TR4 se convertirá en un factor muy, muy significativo en la industria australiana”, dice Dale. Y dado que Australia prohíbe la importación de bananas frescas, el gobierno puede verse obligado a elegir entre aceptar bananas transgénicas o levantar sus restricciones a la importación. “Mi apuesta es que tendrán un GM Cavendish”, dice Dale.

Fuera de Uganda y Australia, el futuro del plátano GM parece sombrío. En la UE, solo 64 cultivos transgénicos están aprobados para la venta, todos ellos versiones de algodón, maíz, colza, soja o remolacha azucarera, y la gran mayoría de ellos se destinan a la alimentación animal. Solo se cultiva un cultivo transgénico en la UE, el MON 810, una forma de maíz genéticamente modificada para ser resistente a una polilla que perfora agujeros en la planta. A pesar de ser relativamente común en los Estados Unidos, las frutas y hortalizas transgénicas nunca se han vendido en la UE, y las compañías bananeras también han rechazado la fruta transgénica. “Somos una empresa completamente natural”, me dijo por teléfono un ejecutivo de Del Monte cuando planteé la cuestión de los cultivos modificados genéticamente.

Dale sabe que es poco probable que sus plátanos resistentes a TR4 abandonen Australia. “Si el mundo aceptara a GM, entonces estarían listos para partir”, dice. Si bien los científicos no han podido encontrar ningún impacto en la salud a largo plazo relacionado con el consumo de alimentos genéticamente modificados, una postura respaldada por la Organización Mundial de la Salud y la Asociación Médica Americana , los grupos de consumidores y ambientalistas se han opuesto por mucho tiempo a la tecnología.

Docenas de países, incluidos China, Rusia, Japón, Australia, Brasil y la Unión Europea, requieren legalmente que se etiqueten los alimentos GM. En los EE. UU., Donde muchas compañías de alimentos colocan etiquetas voluntarias de “No transgénicos” en sus productos, el presidente Obama firmó una ley que exige el etiquetado de los alimentos modificados genéticamente en julio de 2016, pero los fabricantes de alimentos hasta la fecha han tardado en responder a las nuevas regulaciones.

Dale sospecha que, aparte de algunos casos únicos, el mundo nunca aceptará sus plátanos transgénicos. “Hemos perdido la discusión de GM”, dice. Pero, en 2016, mientras estudiaba detenidamente los resultados de su prueba de campo de cultivos resistentes a TR4, Dale vio un anuncio que reavivó sus esperanzas de un Cavendish superior. En abril, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) aprobó un hongo que había sido diseñado para resistir el dorado mediante una nueva herramienta de edición de genes llamada CRISPR . En marzo de 2018, el USDA aclaró su posición, diciendo que no regularía “un conjunto de nuevas técnicas que los mejoradores de plantas están utilizando cada vez más para producir nuevas variedades de plantas que son indistinguibles de las desarrolladas a través de métodos de mejoramiento tradicionales”.

La lógica del USDA es simple. Si está utilizando la edición de genes para hacer un ajuste simple, por ejemplo, una sola eliminación en un gen que cambia solo un pequeño aspecto de toda la planta, entonces eso es exactamente lo que puede suceder en la naturaleza de todos modos. La edición precisa de genes, argumenta el regulador, solo está acelerando el proceso de reproducción natural. Para el USDA, un plátano editado genéticamente es solo un plátano.

En julio de 2018, Dale publicó los resultados de un experimento en el que utilizó CRISPR para modificar el genoma de Cavendish para que las plantas crecieran para ser blancas y encogidas. Aunque esto demostró que es posible usar CRISPR para editar las células de banano, los plátanos albinos de Dale técnicamente todavía eran OGM, ya que todos ellos contenían una fracción de ADN bacteriano insertado para que sea más fácil encontrar del cinco al diez por ciento de las células editadas en una solución que contenga hasta un millón de células embriogénicas. En última instancia, los plátanos editados con CRISPR no contendrán ADN de ningún otro organismo: serán Cavendish de principio a fin. “Tuve que regresar y comenzar de nuevo”, dice Dale, sacudiendo la cabeza con pesar. Dale podría haber sido el primero en crear una versión GM del Cavendish que era inmune a TR4, pero en la carrera por crear la primera versión editada por genes, ya no es el único competidor.

Gilad Gershon, CEO de Tropic Biosciences, con una planta Cavendish. Su objetivo inicial es utilizar CRISPR para crear una fruta de maduración más lenta, y luego asumir el desafío de un plátano resistente a TR4.

Foto/Dan Burn-Forti

Enun laboratorio a las afueras de Norwich, Ofir Meir, el CTO de Tropic Biosciences , sostiene el futuro del plátano en su mano: fila por fila de racimos de células grisáceas dispuestas en una placa de Petri. Pasarán meses antes de que estos grupos desarrollen brotes y estén listos para unirse a las líneas ordenadas de plantas, cada una de no más de un par de centímetros de altura, que crecen dentro de tubos de ensayo. A partir de ahí, un puñado de especímenes llegarán a los invernaderos al otro lado del parque de investigación. Meir, de 40 años, alza la voz para ser escuchado sobre el bajo ruido de las cámaras de crecimiento que mantienen las plantas a 28.3 ° C: “Un día, estos brotes se convertirán en un campo en América del Sur”.

Genéticamente hablando, las plantas en los tubos de ensayo de Meir son casi idénticas a todas las demás plantas Cavendish en el planeta. La diferencia se reduce a un par de genes. Los plátanos de Meir se han editado utilizando CRISPR-Cas9, una molécula de edición de ADN descubierta en 2012 por los genetistas Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna. CRISPR puede, con unos pocos recortes moleculares, desactivar un gen dentro de un organismo. Esta técnica permitió que los hongos resistentes al pardeamiento eludieran las reglamentaciones sobre OMG del USDA.

“CRISPR es preciso, es relativamente fácil de usar y permite que una empresa joven como nosotros comience a hacer una edición genética real”, dice Gilad Gershon, CEO de Tropic. Gershon, quien fundó la compañía en julio de 2016, trabajaba para la firma de inversión agrícola californiana Pontifax AgTech cuando se convenció de que CRISPR estaba a punto de reventar la industria agrícola.

“Esto realmente marca una revolución para la industria”, dice Gershon, de 36 años. Durante décadas, el campo había estado dominado por un puñado de empresas agroquímicas – Monsanto, Syngenta, Bayer y DuPont – que canalizaron sus esfuerzos de OGM en cultivos de gran éxito como el maíz, semillas de soja, algodón y colza. “Era tan costoso: tenía que gastar $ 100 millones en ellos, por lo que estaba obligado a trabajar en el maíz”, dice. “Ahora, cuando los costos son una fracción de eso, el campo de oportunidades es mucho mayor”.

En una industria donde los márgenes son muy delgados, un pequeño ajuste para hacer un mejor plátano podría tener enormes implicaciones. Los pequeños grupos de células en la placa de Petri de Meir son células madre de banano embriogénicas que han sido editadas para crecer en plantas de tamaño completo con fruta que madura más lentamente que un Cavendish típico. Cuando los plátanos maduran, liberan un gas llamado eteno, que hace que otras frutas sigan su ejemplo y maduren más rápidamente. Un plátano amarillo deshonesto a bordo de un barco de contenedores puede provocar una reacción en cadena que puede destruir hasta el 15 por ciento de un envío. Si Gershon puede modificar los genomas de los plátanos para que maduren más lentamente, podría evitar que se echen a perder millones de toneladas de plátanos y ahorrar a los exportadores una fortuna.

Sin embargo, los plátanos de maduración lenta son solo el preludio de los planes de Gershon. Su empresa también está utilizando la técnica de edición de genes para crear café descafeinado naturalmente y evitar que la carne de los plátanos se dore tan rápido. ¿Pero el verdadero premio para Gershon? Plátanos resistentes a TR4.

Un investigador entra con una caja llena de grandes frascos. Meir elige uno. Está lleno de un líquido amarillento y dentro hay miles de grumos blancos que giran dentro de la solución turbia. Esto es CRISPR en acción. Dentro de ese matraz que contiene millones de células de banano, las moléculas CRISPR están siendo guiadas a partes específicas del ADN de cada célula y eliminando genes. “Desea tomar una celda y entregar la maquinaria a esa celda”, dice Meir. “Entonces, el objetivo es generar esta célula en una planta de banano llena”.

Sandra Lazauskaite, especialista en cultivo de tejidos en Tropic, verifica las células editadas con CRISPR que se cultivan en placas de Petri

Foto/Dan Burn-Forti

Pero CRISPR no edita todas las celdas con las que entra en contacto, por lo que el desafío está en separar las celdas editadas de una solución que contiene millones. Convencionalmente, los investigadores insertan pequeños fragmentos de ADN extraño para que las células editadas sobresalgan, pero esa no es una opción para Tropic. “Una vez que está utilizando un marcador de selección, es considerado como un OGM, ha introducido ADN extraño”, dice Meir. En Tropic, Meir dice que está desarrollando herramientas para no tener que rastrear cientos de miles de celdas en busca de un puñado editado. Y crucialmente, dice, esta técnica no implica el uso de ningún ADN extraño.

Dos compañías israelíes, Evogene y Rahan Meristem, están utilizando un enfoque similar para abordar la Sigatoka negra, una infección micótica de la hoja de plátano que puede reducir a la mitad la cantidad de fruta que produce una planta. A medida que la prueba conjunta entre en su tercer año de pruebas de campo, las compañías esperan que el producto final no se clasifique como un OGM, lo que hace que sea más rápido y más económico llevarlo al mercado. “Con suerte, la aceptación pública estará allí, y el costo para desarrollar una mejora no será una locura como lo fue [con] OGM”, dice Ofer Haviv, CEO de Evogene.

Pero el 25 de julio de 2018, el tribunal más alto de Europa puso en duda el futuro de los plátanos editados con CRISPR. Después de que el gobierno francés le pidiera en 2016 que aclarara cómo una directiva de 15 años sobre cultivos genéticamente modificados se aplicaba a los creados con técnicas modernas de edición de genes, el Tribunal de Justicia de las Comunidades Europeas dictaminó que los cultivos editados con CRISPR no estarían exentos de las regulaciones existentes que limitan el cultivo y la venta de organismos modificados genéticamente. A los ojos de la UE, después de todo, no había mucha diferencia entre los plátanos transgénicos de Dale y un plátano editado con CRISPR.

“Decepcionado”, dice Johnathan Napier, un biotecnólogo de plantas en Rothamsted Research en Hertfordshire, sobre el fallo de EJC. “Estoy decepcionado por la investigación en ciencias de las plantas y agricultura en Europa. Estoy decepcionado por los innovadores y las personas que realmente tratan de hacer el bien. Creo que será muy, muy difícil para ellos usar esta tecnología en Europa “.

El día después del fallo, vuelvo a visitar Tropic. En la sala de juntas, Gershon está reflexionando sobre la decisión del TJCE. “Creo que esto podría haberse manejado mejor”, dice. Más tarde, cuando los investigadores de Tropic desenvuelven sus almuerzos, la conversación gira en torno a las idiosincrasias del pensamiento de los reguladores. Señalan que bombardear semillas con radiación para diseñar nuevas variedades de cultivos está fuera de las reglas de OMG de la UE, pero CRISPR, promocionado como una forma más precisa de inducir cambios en el genoma de una planta, no lo hace. Pero Gershon no se inmuta. Europa es solo un mercado, dice, y los EE. UU. Ya han demostrado mucho más aceptación de los alimentos editados con CRISPR. Para 2050, se proyecta que la mitad de la población mundial viva en los trópicos, y es allí donde la gente realmente necesitará ayuda para producir más alimentos de la misma cantidad de tierra. En zonas rurales de Uganda, Ruanda y Camerún, los plátanos pueden proporcionar hasta el 25 por ciento de la ingesta diaria promedio de calorías de las personas. “Hoy existe una necesidad real, pero no se extiende de manera uniforme”, dice.

Aquellos de nosotros fuera de los trópicos estamos caminando en un callejón sin salida culinario de nuestra propia creación. “Nos acostumbramos a tener un suministro interminable de esta comida realmente barata”, dice Gershon. “Esta realidad económica llegará a su fin. Necesitamos encontrar buenas soluciones para que la gente siga comiendo esta fruta fantásticamente saludable ”. Ante la elección de abandonar los plátanos por completo o aceptar los plátanos a los que se les ha dado una ventaja evolutiva en el laboratorio, podríamos tener que repensar nuestra actitud. a comprar fruta editada genéticamente.

Después de más de un mes sin lluvia, el junio más seco de Norwich desde 1962, el césped en el parque de investigación es casi completamente amarillo. Pero salpicada entre las cuchillas resecas, Meir señala pequeñas manchas verdes. Plantas que, debido a una mutación completamente aleatoria en su genoma, pueden seguir creciendo, incluso cuando no tienen agua. El Cavendish no tiene tanta suerte. Gracias a su esterilidad, nunca detectará una mutación útil durante la reproducción. Sin embargo, a pesar de todos sus defectos, este es el único plátano de las miles de variedades que hemos elegido para cultivar a una escala tan vasta. Y ahora, mientras los científicos se apresuran a encontrar una manera de salvarlo que complazca a los consumidores, los reguladores y la industria alimentaria, se enfrenta a la lucha de su vida. “TR4 está sucediendo”, dice Gershon. “Es solo una cuestión de tiempo”.

Actualizado el 12.10.18, 12:01 BST: una cifra en el artículo indica que hay 50 mil millones de toneladas de plátanos Cavendish producidos anualmente. Esto se ha corregido a 50 millones de toneladas.

*Tomado de: https://www.wired.co.uk/article/cavendish-banana-extinction-gene-editing

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