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Estudio de biólogo encuentra mercurio en halcones peregrinos

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Foto/AP News

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Un investigador de vida silvestre de Nevada descubrió que ni siquiera el ave más rápida de la Tierra puede escapar de la contaminación por mercurio.

El elemento tóxico está apareciendo en las plumas de los halcones peregrinos de costa a costa, incluidos los del Área Nacional de Recreación del Lago Mead, según el  biólogo del Departamento de Vida Silvestre del estado, Joe Barnes.

En la última década, Barnes realizó pruebas de mercurio en 700 individuos de peregrinos  en el sur de Nevada, Washington, Maryland y la costa del Golfo de Texas.

Cada uno de ellos se vio afectado, independientemente de si viven en un desierto abierto o en el Lago Mead o en Groenlandia o en la costa de la Columbia Británica, dijo.

Los últimos hallazgos de Barnes se publicaron en febrero en el Journal of Raptor Research.

Se necesita más investigación para determinar cuánto mercurio pueden tolerar los halcones peregrinos, dijo Barnes. Pero los estudios de otras rapaces sugieren que las concentraciones de entre 5 y 15 partes por millón pueden reducir significativamente la reproducción.

Barnes documentó niveles promedio de mercurio de 17 ppm en peregrinos adultos en Lake Mead cerca de Las Vegas, y 23 ppm en peregrinos adultos a lo largo de la costa de Washington. Incluso los halcones que emigran al sur desde las remotas tierras de Groenlandia, Alaska y el norte de Canadá, lejos de las fuentes de contaminación industrial, transportaban alrededor de 10 ppm de mercurio en sus plumas, dijo.

Los peregrinos son una de las especies más afectadas cuando se trata de contaminación, dijo Barnes, porque se alimentan de otras aves que han estado expuestas al mercurio.

En el lago Mead, la presa peregrina favorita es el grebe de orejas, una pequeña ave acuática que migra a través de la zona por cientos de miles.

Barnes dijo que la mayoría de los grebes en Lake Mead también pasan tiempo en las aguas llenas de mercurio del Gran Lago Salado de Utah.

El halcón peregrino caza casi todo lo que vuela, incluyendo aves y murciélagos. Se zambulle en la presa desde arriba con las alas cerradas, lo que le permite alcanzar velocidades de más de 200 mph (322 kph).

Barnes llamó a los peregrinos un indicador de la salud general del ecosistema porque se encuentran en todos los continentes, excepto en la Antártida, y se alimentan de una amplia variedad de especies, desde murciélagos hasta colibríes y gansos de Canadá.

Ryan Bourbour, un biólogo y estudiante de doctorado en la Universidad de California, Davis, también ha estudiado la exposición al mercurio en rapaces de América del Norte. Dijo que incluso la exposición a niveles bajos puede afectar la salud humana y de la vida silvestre.

La evaluación de los niveles de exposición en los principales depredadores, como los halcones peregrinos, puede tener implicaciones para la conservación e incluso para la salud humana, dijo.

La mayor exposición al mercurio en los EE. UU. Se realiza al comer pescado que contiene metilmercurio, que se forma cuando las bacterias reaccionan con el mercurio en el agua, el suelo o las plantas. El elemental y el metilmercurio son tóxicos para el sistema nervioso, y la inhalación de vapor de mercurio puede causar una variedad de síntomas o incluso la muerte.

Hasta ahora, los halcones que Barnes está estudiando no muestran efectos adversos por la exposición.

Dijo que ha identificado más de 90 especies diferentes de presas de plumas recolectadas en sitios de anidación de halcones alrededor de los lagos Mead y Mohave.

Aunque el mercurio ocurre naturalmente, Barnes dijo que la investigación sugiere que los niveles han aumentado en un 300 por ciento desde el comienzo de la revolución industrial a fines del siglo XVIII.

Los peregrinos son una especie de canario en la mina de carbón aquí, dijo.

*Tomado de: https://abcnews.go.com/Technology/wireStory/biologist-study-finds-mercury-predator-peregrine-falcons-62537911

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