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La replantación de la palma aceitera puede estar impulsando una segunda ola de pérdida de biodiversidad

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El hábitat del martín pescador enano con respaldo rufo se pierde cuando se despejan los bosques para las plantaciones de palma aceitera. © Muhammad Syafiq Yahya

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El impacto ambiental de la producción de aceite de palma ha sido bien publicitado. Se encuentra en todo, desde alimentos hasta cosméticos, la deforestación, el deterioro del ecosistema y la pérdida de biodiversidadasociada con su uso es un motivo importante de preocupación.

Lo que muchas personas no saben, sin embargo, es que las palmas de aceite, cuyo fruto se utiliza para crear aceite de palma, tienen una vida comercial limitada de 25 años. Una vez que finaliza este período, la plantación se corta y se vuelve a plantar, ya que los árboles más viejos comienzan a ser menos productivos y son difíciles de cosechar. Nuestra investigación ha encontrado que esta replantación podría estar causando una segunda ola de pérdida de biodiversidad, dañando aún más el ambiente donde se han creado estas plantaciones.

El hábitat del gibón de Siamang se ha perdido con la plantación de palma aceitera. © Muhammad Syafiq Yahya , Autor (sin reutilización)

Un hecho que a menudo se pasa por alto es que las plantaciones de palma aceitera en realidad tienen niveles más altos de biodiversidad en comparación con otros cultivos. Más especies de mariposas del bosque se perderían si un bosque se convirtiera en una plantación de caucho, que si se convirtiera en palma aceitera, por ejemplo. Una razón para esto es que las plantaciones de palma aceitera proporcionan un hábitat más similar al bosque tropical que a otras formas de agricultura (como la producción de soja). La vegetación que crece debajo del dosel de la palma de aceite (llamada vegetación del sotobosque ) también proporciona alimentos y un hábitat para muchas especies diferentes, lo que les permite prosperar. La abundancia de lagartos aumenta típicamente cuando los bosques primarios se convierten en palma aceitera , por ejemplo.

Esto no significa que las plantaciones de palma aceitera sean buenas para el medio ambiente. En el sudeste asiático, donde se produce el 85% del aceite de palma, la conversión de bosques a plantaciones de palma aceitera ha provocado una disminución en el número de varios animales carismáticos, incluidos los orangutanes, osos solares y cálaos . A nivel mundial, la producción de aceite de palma afecta al menos a 193 especies amenazadas, y una mayor expansión podría afectar al 54% de los mamíferos amenazados y al 64% de las aves amenazadas .

Segunda crisis

Prohibir el aceite de palma probablemente solo desplazaría, no detendría esta pérdida de biodiversidad. Varias marcas grandes y minoristas ya están produciendo productos que utilizan aceite de palma certificado de forma sostenible , ya que los consumidores reevalúan el impacto de sus compras. Pero como es un ingrediente tan ubicuo, si fuera ilegal, las empresas necesitarían una alternativa para seguir produciendo productos que lo incluyan, y los países en desarrollo tendrían que encontrar algo más para contribuir a sus economías. La producción cambiaría al cultivo de otros cultivos oleaginosos en otros lugares , como la colza, el girasol o la soja, para satisfacer la demanda mundial. De hecho, dado que la palma aceitera produce los mayores rendimientos por hectárea, hasta nueve veces más aceite que cualquier otro cultivo de aceite vegetal, se podría argumentar que el cultivo de palma aceitera minimiza la deforestación.

Eso no quiere decir que se deba fomentar una mayor deforestación para crear plantaciones. Es preferible reemplazar las plantaciones in situ, replantar cada sitio para que la tierra ya asignada para la producción de aceite de palma pueda reutilizarse. Esta replantación no es una tarea pequeña: para el año 2030 se arrancarán 13 millones de hectáreas de plantaciones de aceite de palma , un área casi el doble que Escocia. Sin embargo, nuestro estudio revela que es necesario hacer mucho más en la gestión y los procesos relacionados con esta replantación, a fin de maximizar la productividad y proteger la biodiversidad en las plantaciones.

Palma de aceite madura en una plantación. © Adham Ashton-Butts , proporcionado por el autor (sin reutilización)

Encontramos disminuciones significativas en la biodiversidad y la abundancia de organismos del suelo como consecuencia de la replantación de la palma. Si bien hubo una recuperación en los siete años que tomó el nuevo cultivo para establecerse, las muestras que tomamos tenían casi un 20% menos de diversidad de invertebrados (como hormigas, lombrices, milpiés y arañas) que la palma aceitera convertida directamente del bosque.

También encontramos que las palmeras de aceite maduras de la segunda ola tenían un 59% menos de animales que el cultivo anterior. Este cambio drástico podría tener graves repercusiones para la salud del suelo y la sostenibilidad general del agroecosistema. Sin un suelo sano y que funcione bien, la producción de cultivos sufre.

El proceso de replantación. © Adham Ashton-Butts , proporcionado por el autor (sin reutilización)

Es probable que la replantación impulse estos descensos. Antes de la replantación, se utiliza maquinaria pesada para arrancar las palmas viejas. Esto interrumpe gravemente el suelo, lo que hace que las capas superiores sean vulnerables a la erosión y la compactación, reduciendo su capacidad para retener el agua. Es probable que esto tenga un impacto negativo en la biodiversidad , que luego se reduce aún más debido al uso intensivo de pesticidas .

Sin cambios en estas prácticas de manejo , es probable que la degradación del suelo continúe, causando disminuciones en la biodiversidad futura, así como también la productividad de la plantación.

En última instancia, el aceite de palma parece ser un producto alimenticio necesario para las poblaciones en crecimiento. Sin embargo, ahora que hemos identificado algunas de las consecuencias perjudiciales de las prácticas de replantación, está claro que la producción a largo plazo de aceite de palma tiene un costo más alto de lo que se pensaba anteriormente. El mundo necesita presionar por un aceite de palma más sostenible, y aquellos en la industria deben explorar prácticas de replantación más amigables con la biodiversidad para disminuir los impactos a largo plazo del cultivo intensivo de palma aceitera.

*Tomado de: https://theconversation.com/replanting-oil-palm-may-be-driving-a-second-wave-of-biodiversity-loss-116840

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